Het wildwater afvaart kanoën is van origine een duursport welke al sinds 1950 in competitieverband wordt beoefend en waarbij wordt gevaren op natuurlijke trajecten van wildwater rivieren. De lengte van het af te leggen traject varieert tussen de 3 en de 8 km (tijdsduur tussen de 10 en 25 minuten).

Het is bij deze zeer dynamische kanodiscipline de bedoeling om het te varen traject in een zo snel mogelijke tijd te volbrengen. Er wordt in een speciaal hiervoor bedoeld boottype gevaren, te weten een afvaartkano. Deze is 4,5 meter lang en meet op zijn breedste punt 60 cm.afvaart
Ondanks het feit dat met deze kano zeer snel kan worden gevaren is hij toch nog zeer wendbaar. De eisen die deze vorm van kanowedstrijdsport aan de vaarder/vaarster stelt, lopen al naar gelang de moeilijkheidgraad van de rivier steeds hoger op. Het eerste WK in de wildwater-afvaartsport werd al in 1957 in het Franse Treignac vervaren. Tijdens dit WK werd nog niet gevaren in de huidige moderne uit epoxy-hars en kevlar-koolstof bestaande afvaartboten maar werd het behoorlijk pittige wildwater 3+ van de rivier de Vezere getrotseerd met vouwkano’s! Sinds 2002 kent de wildwater-afvaartsport op WK’s en EK’s een officieel sprint kampioenschap, het principe is hetzelfde als bij de duursportvariant, alleen de afstand is een stuk korter (min. 300 max. 600 meter).

Ook worden er in tegenstelling tot de duurafstand, die ook wel klassieke afstand wordt genoemd, 2 wedstrijden (manches genoemd) gevaren ipv één. Voor de einduitslag worden deze twee manches bij elkaar op geteld. De snelste vaarder, over beide manches gezien, is dus de winnaar bij een wildwater-afvaartsprint wedstrijd. Naast een WK in de even jaren en een EK in de oneven jaren staan er jaarlijks 6 World-Cup-wedstrijden op het programma waarvan er 3 „klassiek” zijn en 3 als sprintwedstrijd met 2 manches worden vervaren.